Contaminación atmosférica… ¿qué sabemos de ella? Air pollution… what do we know about it?

A raíz del ‘nitrogenazo’ sufrido por los madrileños durante los primeros días de 2015, y que ha sido noticia de primera plana en periódicos y redes sociales, es comprensible que todo aquel preocupado por la contaminación y por su salud tenga una serie de dudas o preguntas respecto a ello. Aunque en este caso se ha registrado en la ciudad de Madrid, es frecuente que ciudades de características similares se vean afectadas por estos mismos problemas.

Antes de nada, deberíamos saber ¿qué es el dióxido de nitrógeno (NO2)? Se trata de un contaminante de tipo primario, es decir, aquellos que son emitidos directamente a la atmósfera. Pertenece a la familia de los óxidos de nitrógeno (NO y NO2) que se relacionan por el equilibrio:

NO + 1/2 O2 ↔ NO2

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Estructura de la molécula de dióxido de nitrógeno.

Ambos son de importancia fundamental en la contaminación por smog fotoquímico, que se caracteriza porque la concentración de ozono (O3), otro contaminante dañino para la salud, se dispara. Los episodios de smog fotoquímico son frecuentes en grandes ciudades, bastante soleadas y con mucho tráfico.

Polución-en-Madrid

Episodio de contaminación por smog fotoquímico en Madrid.

Pero, ¿de dónde proceden? Las fuentes de los óxidos de nitrógeno pueden ser naturales o antropogénicas. Éstas últimas van a ser las principales responsables de la contaminación en zonas urbanas:

  • Fuentes naturales: principalmente proceden de la oxidación del amoníaco (NH3)
  • Fuentes antropogénicas: puede proceder tanto de las combustiones de la actividad industrial, como de los tubos de escape de los medios de transporte. En ambos casos es necesario que se den condiciones de elevada temperatura, produciéndose la reacción:

N2 + O2 ↔ 2 NO

Por eso es bastante típico que ciudades con un elevado volumen de circulación de vehículos sufran problemas de contaminación por NO2. Lo inusual es que recién estrenado el año se hayan producido reiteradas superaciones del valor límite horario de NO2 para la protección de la salud humana, el cual se sitúa en 200 μg por cada m³ de aire.

Teniendo en cuenta que de media, los seres humanos respiramos al día unos 13 kg de aire, la presencia de sustancias extrañas en el mismo puede ejercer un efecto muy nocivo sobre la salud humana. Puesto que la única vía de entrada de los contaminantes aéreos es el sistema respiratorio, éste será el primero en verse afectado. En los últimos años, aquellas ciudades en la que la contaminación es persistente, han presentado un aumento notable de afecciones respiratorias como asma, alergias, bronquitis o enfisemas pulmonares. Además, también se han manifestado otra serie de síntomas como irritaciones oculares, de garganta o incluso dolor de cabeza, y la exposición continuada a altos niveles de contaminación también se relaciona con un aumento en las probabilidades de sufrir algún tipo de cáncer.

También tenemos que destacar que el dióxido de nitrógeno, al reaccionar con los radicales hidroxilo presentes en la atmósfera (·OH) va a dar lugar a ácido nítrico (HNO3), uno de los responsables implicados en la formación de la lluvia ácida.

Además de los efectos sobre la salud humana y sobre otros seres vivos, los contaminantes ejercen también efectos nocivos sobre la vegetación en general y sobre los materiales. Las plantas absorben los contaminantes a través de los estomas durante el proceso de la fotosíntesis y de la respiración. Una vez en el interior, éstos pueden intervenir en los procesos vitales, lo cual afecta a su normal desarrollo. También podemos encontrarnos con deposiciones de partículas sólidas sobre las hojas, igualmente con efectos perjudiciales para ellas.

En cuanto al NO, este gas no presenta ningún efecto nocivo observable en las plantas. Por el contrario, sí se han observado efectos negativos bajo la exposición a NO2. Por ejemplo, se ha constatado que a niveles de 1 ppm (parte por millón) durante 48 horas, se produce la aparición de manchas bien definidas en la superficie de las hojas. A concentraciones superiores, tiene lugar la descomposición de los tejidos de las hojas. Por encima de las 10 ppm se produce una importante reducción en la actividad fotosintética de entre un 60-70% en determinadas especies (por ejemplo, las tomateras).

Por supuesto el HNO3 que hemos relacionado previamente con el NO2, va a producir a través de la lluvia ácida la corrosión de estatuas y metales, así como la acidificación de lagos y la degradación de suelos de lecho rocoso de granito o cuarzo, incapaces de neutralizar el ácido.

Por lo tanto, podemos concluir que se hace cada vez más necesaria una política de actuación que reduzca activamente los niveles de óxidos de nitrógeno emitidos, y esto pasa no sólo por un cambio de mentalidad por parte de la sociedad, que tiene que tomar conciencia ambiental e implicarse en el cambio para que éste sea posible; sino también un compromiso por parte de la administración, que deberá tomar las medidas oportunas para prevenir que este tipo de situaciones vuelvan a darse, por ejemplo restringiendo la circulación en determinados puntos de la ciudad durante las horas puntas del día, y proporcionando una alternativa de transporte público sostenible y eficiente.

Cualquiera que esté interesado en seguir con más detalle la evolución de los contaminantes día a día, así como en conocer los límites establecidos por la normativa europea y la Organización Mundial de la Salud, puede escribir un correo a: natureguests@gmail.com o dejar un comentario en esta entrada.

Anyone interested in having more information about air pollution issues or having this article translated into english, write an email to: natureguests@gmail.com or leave a comment.

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Fuentes: ‘QUÍMICA ATMOSFÉRICA: Origen y efectos de la contaminación’ Domenech, Xavier

¿Qué es Nature’s Guest’s? What’s Nature’s Guests?

Nature’s Guests (Invitados de la Naturaleza) es una iniciativa que surge, como muchas otras, motivada por una idea principal: la acuciante necesidad de respetar la naturaleza. Puede parecer un tema muy recurrente, repetitivo incluso, pero la triste realidad es que aún no estamos ni siquiera cerca de comprender todas sus implicaciones. Uno de los principales problemas de la conservación de la naturaleza, reside en el sentimiento de desconexión con la misma que experimenta el ciudadano medio. Si bien es cierto que la magnitud y las dimensiones de la naturaleza son algo que difícilmente podemos abarcar a nivel individual, esto no significa que la única alternativa sean la pasividad, la resignación y la falta de acción.

Si nos tomamos un momento para observar un poco más de cerca la naturaleza, no tardaremos mucho en descubrir que su perfecto funcionamiento reside en la conjunción de un sinfín de engranajes, desde el más pequeño microorganismo hasta las miles de toneladas de agua que regresan cada año al vasto océano, completando el ciclo del agua. Esto lleva ocurriendo desde hace miles de millones de años, mucho antes de que nosotros tuviéramos la más mínima oportunidad de existir, y deberíamos respetar este carácter ancestral del planeta que habitamos. Por lo tanto, el esquema que debemos seguir si realmente queremos preservar algo que nos es tan preciado como indispensable, es un esquema de cooperación basado en el conocimiento y los principios éticos.

El nombre de este espacio, Nature’s Guests, está inspirado en el comportamiento que cualquiera de nosotros adopta cuando es un invitado de alguien que le importa, un comportamiento guiado por la educación, el respeto y el cuidado de lo ajeno. No necesitamos que nadie nos diga que no debemos destruir aquello que no nos pertenece. Por que al fin y al cabo, eso es lo que somos: invitados. Invitados de un planeta excepcional dentro del Sistema Solar, el único planeta capaz de engendrar distintas formas de vida, de autoabastecerse y que, algo que parecemos no haber asimilado todavía, no nos necesita. A diferencia de nosotros. Los seres humanos somos una especie totalmente prescindible y que sin embargo depende, en TODOS los aspectos, de los recursos de la Tierra para sobrevivir.

Hay mucho que podemos hacer cada día por mejorar nuestra actitud de cara al medio ambiente y en este blog se pretende ir proporcionando una serie de pautas e información para todos aquellos a los que en realidad les importa el medio ambiente y su conservación.

Gracias a todos los que os importa.

Nature’s Guests is an initiative that comes up, like many others, due to a main idea: the urgent need to respect nature. It may seem a recurring or even repetitive issue, but sadly, the reality is that we aren’t even close to understanding all its consequences. One of the main problems in nature conservation, is the lack of connection with nature that feels an average citizen in our society. Since nature magnitude and dimensions are something we hardly can cover individually, that doesn’t meen that the only choices are to resign, indifference and the lack of action.

If we take a moment to look closer, it won’t take too much to discover that nature’s perfect functioning lies on the conjunction of an endless number of components, from the tiniest microorganism to the thousand tons of water that fall every year over the ocean, completing the water cycle. This has been happening for millions of years, a lot before we even had the chance to exist, and we should admire and respect that ancient nature of the planet we live in. Therefore, the model we must follow if we really want to preserve something as precious as essential, is a cooperation model, based on knowledge and ethical principles.

The name of this space, Nature’s Guests, is inspired by the behavior that any of us adopt when we are someone’s guest, someone who we care about: a behavior guided by good manners and respect. We don’t need anyone to tell us that we must not break things we don’t own. And in the end, that’s what we are: guests. Guests of an extraordinary planet, the only one able to originate different ways of life, to self-provide what it needs, and it doesn’t need us. Unlike us. We actually depend on EVERY way on earth’s resources to survive.

There’s a lot to do every single day to improve our attitude in regards to the environment and this blog intends to provide patterns and information for everyone who really care about environment and nature conservation.

Thanks to those who care. 

Energía, materiales, agua... son los principales recursos que tomamos prestados de la Naturaleza.

Energía, materiales, agua… son los principales recursos que tomamos prestados de la Naturaleza.